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新流感(H1N1)會在冬季捲土重來嗎?

流感是常見的傳染病,專家估計世界人口平均每年有5~15%感染,大約50萬人因而死亡。回顧歷史,流感肆虐的最高潮未必就在冬季,新流感動向的預測還不是堅實的科學。
 
 
流感是常見的傳染病。(圖 / Pixabay)
▲流感是常見的傳染病。(圖 / Pixabay)
 
新流感病毒會在冬季回歸嗎?
 
流感是常見的傳染病,專家估計世界人口平均每年有5~15%感染,大約50萬人因而死亡。國內今(2009)年在春節前就爆發了A型流感,大年初二達到高峰。今年A型流感病毒以H3N2亞型為主。

至於4月在墨西哥爆發的新流感(H1N1),6月8日世界衛生組織(WHO)已確認全球74個國家和地區共有2萬5,288個確診病例,其中139人死亡。由於北半球的疫情已經穩定下來,許多人都不以為意了。可是媒體仍不時報導專家的警告:「新流感病毒可能已散布到正要進入流感盛行季的南半球,等北半球進入冬季後再返回。」這個說法有什麼根據呢?

其實,願意具名為這一看法背書的專家並不多,理由很簡單:儘管流感年年出現,許多基本問題仍沒有答案。例如在幾乎每年都爆發流感的盛行期,到底病原來自境外,還是一直潛伏在國內?這個問題的答案與監控策略密切相關,絕不只是出自籠統的好奇心。
 
現今科學仍無法精準預測流感動向
 
預測新流感的動向還不是堅實的科學,仍無法預知疾病在全球會如何傳播。(圖 / Pixabay)
▲預測新流感的動向還不是堅實的科學,仍無法預知疾病在全球會如何傳播。(圖 / Pixabay)
 
去年有個國際研究團隊分析了2002~2007年在世界各地肆虐的H3N2病毒標本,發現這種病毒一直在東亞與東南亞地區流傳,再散布到其他大洲,依序是大洋洲、北美洲、歐洲,最後抵達南美洲。

H3N2能在東亞與東南亞長期停駐,可能是因為這個區域的居民人口密度高、彼此往來密切,而且流行期重疊。更重要的發現是,向其他洲傳播的過程與這一病毒的演化並沒有關係。H3N2病毒是在牠長期盤據的區域中演化的,其他洲出現的新品種都來自東亞與東南亞。因此日後流感疫情的重點監視區,應在亞洲,並以那裡的病毒資訊為基礎選擇製作疫苗的病毒株。

回顧歷史,流感肆虐的最高潮未必就在冬季,例如1889~1892年倫敦大流感期間,死亡高峰期之一是在1891年的3~6月。1918年世界大流感期間,北歐哥本哈根的死亡高峰期,在秋季(60%)而不是冬季(35%)。這次新流感在4月爆發,是春季,而不是冬季。

總之,預測新流感的動向還不是堅實的科學。

 
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