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太空探險願景計畫

美國航空暨太空總署(NASA)擬定了太空探險願景計畫(Vision for Space Exploration),打算再度送人上月球,然後送人到火星,預定在2020年代進行。
 
 
 
40年前,1969年7月21日星期一,台北時間凌晨4點17分42秒,美國登月小艇的駕駛向地球指揮中心報告「安全著陸」。6個半小時之後,任務指揮官阿姆斯壯在月球表面踏出了「他的一小步,人類的一大步」。1972年底,美國結束了探月計畫。

現在美國航空暨太空總署(NASA)擬定了太空探險願景計畫(Vision for Space Exploration),打算再度送人上月球,然後送人到火星。預定在2020年代進行,也就是距現在20年之內的事。執行這個計畫要做許多準備,特別是這次送人上月球,打算在月球建立基地,要常駐而不只是幾天,因此需要更多更詳細的資訊。

6月18日星期六,台灣時間清晨,美國發射了月球偵測軌道船(LRO);23日下午進入月球軌道。它的軌道是繞極軌道,會不斷地通過月球的兩極。而且軌道距離月球表面很近,只有50公里。兩極是重點偵測區,目的在尋找日不落區,就是終日有陽光的區域,在地球上我們叫永晝區。

此外,LRO的任務還有:拍攝照片,繪製月球地圖,尋找適當的太空船降落地點,尋找金屬,尋找水源。例如許多人推測月球極區地面下可能有結了冰的水資源。LRO還攜帶了模擬人類皮膚的塑膠板,以測定月球的輻射環境對人類的影響。此外,40年前,美國曾對一些地區做過高解析度攝影,現在用新的資料比對,可以估計未來的月球基地遭隕石擊中的風險。

事實上,6月18日NASA以一支火箭發射了兩艘月球探測船,一艘是LRO,另一艘是月球隕石坑觀測衛星(LCROSS)。LCROSS的任務單純而明確,就是搜尋月球南極隕石坑裡的永陰隕石坑—一直由陰影覆蓋,陽光從未照射到的隕石坑—偵查它們的地層下有沒有水。

LCROSS分為兩個部分,一個是太空船,一個是撞擊器。台北時間6月23日下午,它進入一個與LRO不同的軌道。預定台北時間雙十節晚上,太空船會和撞擊器分離,然後撞擊器直接撞擊月球南極的一個永陰隕石坑。巨大撞擊力量造成的岩石迸裂、岩屑飛濺的景象,地球上只要10~12英寸以上的望遠鏡都觀察得到。

撞擊後4分鐘,LCROSS的太空船會穿入騰空飛濺的岩屑中採樣,將分析結果傳送到地球指揮中心。接著它自己再撞擊月球,造成第2個岩石迸裂、岩屑飛濺的景象。要是月球南極永陰地層下有水、碳水化合物、有機物,它們被炸上空中,接觸陽光後就會分解,太空船上攜帶的各種儀器都偵查得到。

7月2日,LRO傳回了第1批月球照片。這張照片顯示的是月球上的一個高原地帶,寬1,400公尺,接近阿波羅16號太空人的登陸地點;直徑3公尺以上的東西都辨認得出來。照片中的隕石坑,有的年代古老,坑緣已經鈍了;年輕的隕石坑,輪廓鮮明。
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