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關於自閉症的新聞報導

今(2009)年3月底,英國劍橋大學發展心理病理學教授,也是自閉症研究中心(ARC)主任巴倫可安(Simon Baron-Cohen)發表文章,指責媒體報導科學新聞的輕率與無知。
 
 
 
今(2009)年3月底,英國劍橋大學發展心理病理學教授,也是自閉症研究中心(ARC)主任巴倫可安(Simon Baron-Cohen)發表了一篇文章,指責媒體報導科學新聞的輕率與無知。

原來他的研究團隊在今年1月發表了一篇學術報告,是利用羊膜穿刺術取得的標本,測量羊水中的男性荷爾蒙含量。等到胎兒出生後,研究人員再一一追蹤,定期觀察孩子的行為特質。這個研究想要回答的問題是,胎兒發育過程中的荷爾蒙環境與孩子出生後的行為有沒有關係。

巴倫可安是自閉症專家,由於自閉兒絕大多數是男生,女生最多只有男生的1∕5。因此巴倫可安懷疑自閉症的病理機制,與男性荷爾蒙有關係。他甚至認為,男人都有「自閉氣質」,他發明了一個量表,可以測量「自閉氣質」,在網路上都找得到。他相信,胎兒發育期間,胎兒環境中的男性荷爾蒙越濃,胎兒出生後表現出的「自閉氣質」越濃。因此他設計了一個研究計畫,利用羊膜穿刺術取得樣本,測量羊水中的男性荷爾蒙含量,再追蹤孩子,觀察孩子的行為特質,測量他們的「自閉氣質」。

但是,所謂「自閉氣質」,與「自閉症」是兩碼子事。

巴倫可安只是相信,我們對於男人、女人的刻板印象(例如男人比較自閉;女人比較不自閉,比較愛與人打交道),有實質基礎。我們覺得女人愛說話或愛說閒話,其實是女人喜愛與人打交道罷了。巴倫可安相信,我們對兩性的刻板印象,不完全是偏見,至少有統計意義。另一方面,他相信,兩性氣質的統計分布有實質基礎,也就是說,與男性荷爾蒙有關。

因此,巴倫可安推測,胎兒發育環境中的男性荷爾蒙越多,孩子出生後,行為表現上的「自閉氣質」越重。

巴倫可安的團隊取得了孕婦的合作,花了10年追蹤了235個做過羊膜穿刺的孩子,觀察他們的行為。研究人員發現,羊水中的男性荷爾蒙越濃,孩子出生後表現出的「自閉氣質」越重。研究人員觀察、測量的是與社交、溝通有關的行為,還有孩子容不容易轉移注意力,孩子對於細節的回憶及對於幻想的耽溺程度。

哪裡知道,這篇報告在《英國心理學學報》(BJP)發表之後,英國《衛報》在1月12日刊出的新聞中,卻以大小標題誤導了讀者。例如巴倫可安的團隊研究的是「自閉氣質」,而不是「自閉症」。他們追蹤觀察的235個孩子,沒有一個是「自閉兒」。但是《衛報》的編輯卻讓讀者以為巴倫可安證實了自閉症的男性荷爾蒙理論,還自說自話地討論起「利用羊膜穿刺術檢驗胎兒的荷爾蒙環境,再決定要不要墮胎」,是不是合乎倫理規範的問題。

結果,他的自閉症研究中心收到了兩種反應,一種是憤怒,指責巴倫可安在搞邪惡的優生學,另一種則是憂慮的孕婦要求檢驗她們的胎兒是不是有自閉症。甚至連《英國心理學學報》 編輯部都表示關切,擔心報紙新聞的影響力。因為其他媒體或網站轉載新聞時,連聳動的標題都照樣複製。

事實上,整個研究與研發「自閉兒檢驗法」毫無關係,科學家感興趣的只是胎兒發育的荷爾蒙環境,會不會影響到腦子與心理。參與這個研究計畫的,有4個博士班的研究生。

科學研究有嚴格的自律規範,而且在事前就開始接受監督。媒體呢?媒體如何自律?媒體又如何彌補誤導的後果?
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