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檢測食物污染的快速方法

由於食物污染是對公眾的健康威脅,而不只是對個人,越早確定病人的中毒原越好,因此,發展快速的檢驗方式是當務之急。
 
 
 
肉毒桿菌素是細菌分泌的化學物質。有些食物中毒的例子,就是食物受到這種細菌污染,食用了這種食物之後,6小時後就可能發病(通常是12~36小時內發病)。肉毒是肌肉的神經傳導阻斷劑,中毒的人身體肌肉由上而下漸次麻痺,首先是肩膀、上臂、下臂,接著是腿,然後腳。呼吸肌肉麻痺後,病人會呼吸困難,必須以人工呼吸器幫助維生。不過大部分病人在良好醫療照顧下,能恢復健康。此外,科學家早已發展出抗毒素,可以解毒。

由於食物污染是對公眾的健康威脅,而不只是對個人,越早確定病人的中毒原越好。可是,檢驗食物是否已遭到肉毒桿菌污染非常費時,通常是把受懷疑的食物餵給老鼠吃,看老鼠會不會中毒,這可能要花3天才有確定結果。中了肉毒桿菌的病人在現代醫學的照顧之下雖然沒有生命之憂,這種病例卻是公衛單位的夢魘。公衛人員必須儘快確定污染源,與時間賽跑。因此,發展快速的檢驗方式是當務之急。

至於霍亂,霍亂菌在腸道裡分泌的毒素,是造成霍亂症狀的主因。

美國國防病理研究所、榮民健康局的專家把兩種現有技術合併起來,發展出一種快速的檢驗法。這兩種技術是:對付細菌毒素的抗體,以及PCR,就是在《犯罪現場偵查》(CSI)電視影集中經常看見的技術,專門檢測微量生物檢體,例如DNA。

合併這兩種技術並不是新點子,過去就有人試過了,可是過去的方法出現偽陽性的機率不低。因為在實驗室中,檢體容易受到DNA污染。現在這個團隊發展出一種人工脂肪球,可以保護檢體中的DNA,因此檢體送到實驗室後,禁得起嚴格的清洗手續,不會受到DNA污染,這樣可以確保檢驗結果的可信程度,降低偽陽性。

這個技術有很大的應用價值,可以用來檢驗其他病原的標記分子,例如早期的癌。
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