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更輕更強的鋼料

可樂發明的淬火技術Flash Bainite已取得專利,可以提高鋼料的強度與展延性。根據測試結果,可樂的新技術能使鋼料比工業界最常用的鈦合金更堅強、更耐撞擊。
 
 
 
今(2011)年初,美國國家科學基金會(NSF)設立了一個中心,專門研究與能源工業有關的材料科學,特別是不同材料間的整合技術,例如焊接。中心總部設在俄亥俄州立大學,由材料科學系副教授巴布(Suresh Babu)出任主任,參與的學術機構還有威斯康辛大學、李海大學、科羅拉多地球科學學院(CSM)。

不過,這個中心成立以來,第一個有前景的計畫卻來自一位學術圈外的人:自學出身的發明家蓋瑞.可樂(Gary Cola)。他發明的淬火技術Flash Bainite已取得專利,可以提高鋼料的強度與展延性。根據測試結果,可樂的新技術能使鋼料比工業界最常用的鈦合金更堅強、更耐撞擊。

巴布非常驚訝,因為鋼鐵業是個成熟工業,鋼料的加工技術早就不是祕密。大家都以為前人已窮盡創新之道。他說:「要是有人精益求精,把鋼料的強度再推升一、兩個百分點,已是不得了的成就。可樂的技術居然能提升7%!」因此,當可樂找上巴布時,一開始巴布疑信相參,甚至不相信可樂的數據。

可樂發明的淬火技術,與傳統技術最大的不同在於所需要的時間。大多數鋼料必須在攝氏900度至少加熱幾個小時,但是可樂把鋼料置於攝氏1,100度幾秒鐘,便轉移到液體中退火,合計只花10秒鐘。這樣處理過的鋼料,能製造更多高強度產品,因為同樣的強度可以用更少的分量達成,汽車製造業因此可以生產更輕、因而更省油的車。

可樂找巴布求助,因為他想弄清楚這種技術的原理,好改進這種技術、擴大應用範圍。他們合作的第一篇論文,6月發表於材料科學學報。

科學史上,有些重要的科學理論來自工程技術的啟發,例如熱力學就是因為改良蒸汽機的需求而衍生的學問。
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