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腦子演化的「馬基維利」理論

哺乳類中,體型相同的物種,以靈長類的腦子較大;靈長類中,又以人的腦子最大。學者認為這是因為靈長類過的社會生活比較複雜,而人的社會生活更複雜。
 
 
 
哺乳類中,體型相同的物種,以靈長類的腦子較大;靈長類中,又以人的腦子最大。學者認為這是因為靈長類過的社會生活比較複雜,而人的社會生活更複雜。把社會生活的需求視為腦子朝大型化演化的驅力,就是「社會腦」理論,也叫「馬基維利」理論。因為在英文裡,馬基維利除了是16世紀的政治哲學家外,也是個隱喻,代表講究算計的權術。這個說詞無異對社會生活的本質定了調,意味著勾心鬥角是社會生活的核心。

腦子演化的「馬基維利」理論,符合常識,並且散發參透世情的玄機,但畢竟太籠統了,算不上科學理論。例如如何測量腦子的大小?測量的結果如何反映「社會適應」?以及如何進行比較研究?都是棘手的問題,學者仍然沒有共識。

最近史密森熱帶研究所(Smithsonian Tropical Research Institute)的齊斯洛(William Wcislo)研究一種汗蜂(Megalopta genalis),蒐集的神經解剖學資料,倒是為腦子大小與社會適應的關聯建立了堅實的關聯,使得「馬基維利」理論不再只是想當然耳的說法。

這種汗蜂過的社會生活非常簡單,因為牠們的社群只包括兩隻蜜蜂:一隻蜂后與一隻工蜂。牠們也能獨居。因此,可以分別觀察蜂后、工蜂、獨居蜂的神經系統,並比較牠們的神經系統的發育模式,以及神經系統為了因應社會需求而發生的「後天」變化。

齊斯洛觀察、測量的重點是汗蜂腦子裡的蕈狀體(mushroom bodies),它們是負責高級認知功能的中樞,可與哺乳類大腦新皮質上的聯合區類比,還與記憶、學習有關。結果,蜂后的蕈狀體的確大於工蜂、獨居蜂。換言之,社會生活的壓力,特別是必須維持支配關係的社會生活,都會導致腦子增大的結果。即使在最簡單的社會裡,認知需求都能化為驅使腦子增大的動力。
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