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更新世末期的動物滅絕

每個地質時代的終點,都代表一次生物大滅絕;每個地質年代都因為發生了一次生物大滅絕而結束。大家最熟悉的一次生物大滅絕,就是恐龍滅絕,中生代結束。
 
 
 
我們從中學起學地質年代表,都知道古生代、中生代、新生代是生命史上的三大分期,例如古生代自5億8,000萬年前開始,中生代自2億4,500萬年前開始,新生代自6,500萬年前開始。古生代主要的脊椎動物一開始是魚類,到了古生代中期,大約3億7,500萬年前,魚類演化成的兩棲類出現了。今年4月科學家公布了已知最早的兩棲類化石,是非常重要的古生物學發現。中生代最主要的脊椎動物是爬行類,恐龍是大家最熟悉的中生代爬行類。新生代最主要的脊椎動物是鳥類與哺乳類。

不同的地質時代,主要動物群也不同,因為發生了生物大滅絕。生物大滅絕造成生命史上生物群的消長現象。

事實上,哺乳類與鳥類早在中生代就演化出現了。牠們直到新生代才成為主要的脊椎動物群,是因為爬行動物是比較早演化出現的動物群,而哺乳類與鳥類都是從爬行類演化出來的。比較早演化出現的動物群,把生態系中的主要區位都占據了,後來的動物群除非擁有絕對優勢,否則很難撼動根深柢固的動物群的地位。

其實原始哺乳類的祖先幾乎與恐龍的祖先同時出現,後來恐龍成為生態系中的優勢動物群,也可能是因為在當時的環境中原始哺乳類的確先天上就比不上恐龍。若非生態系發生翻天覆地的大變化,原先的弱勢族群並不容易有出頭天。

理解地質年代表最基本的概念就是:每個地質時代的終點,都代表一次生物大滅絕;每個地質年代都因為發生了一次生物大滅絕而結束。大家最熟悉的一次生物大滅絕,就是恐龍滅絕,中生代結束。

而古生代、中生代、新生代又分別細分為幾個紀,例如古生代分成六個紀,中生代分成三個紀,大家最熟悉的就是侏儸紀(中生代中期)。新生代的資料最多,因此新生代不但分成兩個紀,每個紀再分成幾個世。現在這個地質時代是全新世,上一個地質時代是更新世。

更新世又叫做「冰河時代」,約在176萬年前開始,1萬5,000年前結束。更新世結束時,氣候發生了變化,簡言之,就是平均氣溫上升;同時,世界各地的動物相也發生了變化,許多大型哺乳類滅絕了。冰期結束時,人類已經遍布全球,各地的大型哺乳類滅絕,對於各地人類族群的歷史有極大的影響。例如美洲的馬滅絕了,生活在美洲的人就無法利用獸力,這對於美洲原住民的影響非常大,無論工藝技術水準與政府治理技術,都受到極大的限制。

總之,距今1萬3,000年至1萬年前,也就是更新世與全新世之間的過渡時期,很多大型哺乳動物迅速滅絕。這個事件與人類有多大關係,學者一直在激烈爭論。

最近美國阿拉斯加大學的學者以前所未有的細緻程度,分析了大量的資料,主要是當時阿拉斯加和加拿大育空地區的動物群落化石,包括對各種不同動物的骨頭進行600次以上的放射性碳年代測定。他們發現,當時雖然長毛象、馬滅絕了,但野牛、麋鹿、美洲馬鹿等動物卻存活著,而且很繁盛。新的證據顯示,當時生態系發生了劇烈變化,對於當地生物群的影響並不單純,因此只討論人類的角色,就以偏概全了。

這個研究的意義是,我們對於人類破壞生態系的能力印象太深刻,往往因而低估了造成生態系變化的其他因素。而我們對於生態系變化的知識越少,保育工作的預期成效可能越得打折扣。
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