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地衣的太空之旅

地衣是真菌與藻類的共生體,其中的藻類通常是綠藻。藻類寄生在真菌裡,以光合作用生產養分,供應自己也供應真菌。牠們是互利共生的典範。
 
 
 
地衣是真菌與藻類的共生體,其中的藻類通常是綠藻。藻類寄生在真菌裡,以光合作用生產養分,供應自己也供應真菌。牠們是互利共生的典範。

最近,歐洲太空總署完成了一個叫做Foton的計畫,由西班牙的科學團隊執行,發現沒有受到任何保護的地衣可以在太空中存活兩個星期以上。

2005年5月31日,俄國火箭把裝了兩種地衣的太空艙發射到繞地軌道上。那個西班牙設計的太空艙,在太空中自動打開,讓地衣暴露在太空中。15天之後,太空艙關閉,返回地球。那些地衣必須忍受無氧環境,以及攝氏零下20度與攝氏20度之間的溫度,還有強烈的太陽紫外線。

結果,地衣全然無恙。

在太空中,地衣進入休眠狀態,一返回地球,就恢復正常的生命跡象,染色體也沒有受到損壞。也就是說,牠們經得起強烈紫外線的折磨。

地衣表面有一層膜,是礦物質的,非常強韌,可以遮擋紫外線。此外,表層還有層層的細胞,也能保護下層的組織。過去在實驗室裡,科學家已經發現地衣經得起強烈紫外線照射。

這個太空實驗結果,可以支持地球生命外源說。根據生命外源假說,地球上的生命種子(複雜的有機分子)來自外太空,那些生命種子到達地球後,再進一步演化出地球上的生命史。

此外,還有人從這個實驗結果想到地衣也能生存在火星上。因為火星的大氣層雖然稀薄,可是其中超過95%是二氧化碳,可以供藻類進行光合作用。但是火星大氣中氧氣只占0.13%,實在太低,地衣恐怕難以長久生存。

到現在為止,地衣是能在太空環境中生存的最複雜的生物。
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