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墨西哥灣流的變化

從赤道地區出發的洋流往北走,把熱帶海水積蓄的太陽能帶到北方,對高緯度地區的氣候有重大影響,例如墨西哥灣流是支配歐洲氣溫的主要因素,歐洲氣溫因而上升攝氏5~10度。
 
 
 
從赤道地區出發的洋流往北走,把熱帶海水積蓄的太陽能帶到北方,對高緯度地區的氣候有重大影響,例如墨西哥灣流橫越大西洋,到達北大西洋格陵蘭島東方才沉入海洋下層。這個洋流是支配歐洲氣溫的主要因素,歐洲氣溫因而上升攝氏5~10度。

當年富蘭克林就發現了墨西哥灣流,他在1769年(乾隆34年)就把這條洋流畫在海圖上。現在我們對於墨西哥灣流有更詳細的知識,例如我們知道墨西哥灣流在大西洋中間,大約在紐約與葡萄牙之間,分為3支,一支到格陵蘭東部海域下沉,一支到加拿大東北海岸附近下沉,一支在依比利半島外海向南,沿著西非海岸流回赤道。

英國海洋學中心的一個研究團隊,去年蒐集了墨西哥灣流的資料,與過去的資料比對,發現流向高緯度的溫暖海水已經減少了3成左右。此外,美國在1998年蒐集的一批資料,也反映出同樣的現象,表示去年英國人的測量是準確的。他們認為這個變化發生在1992-1998年之間。

但是這個發現卻與歐洲氣候的現況不合。要是輸往北方的溫暖海水大幅減少了,歐洲氣候應該變冷才是,根據計算,英倫諸島的氣溫大約會降攝氏1度,斯堪地納維亞的氣溫會降2度。但是事實並非如此。雖然歐洲這個冬季的氣溫很低,但是歐洲2005年全年的平均氣溫上升了,而不是下降。許多專家正以這個氣溫上升的事實,推論那是地球暖化的結果。而且在1990年代,北大西洋暖得很,最近才有回冷的走勢。

當然,墨西哥灣流在北大西洋減弱的事實抵銷了地球暖化的趨勢,也說不定。目前,墨西哥灣流在格陵蘭東部下沉的那一支,已部分停止下沉,很可能是因為北極海流入大量淡水,降低海面鹽度,因此墨西哥灣流帶來的高鹽分海水給沖淡了。

專家目前承認,雖然大氣暖化的趨勢很明顯,但是地球未來的氣候走向越來越難以預測,特別是短期的預測。
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