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土衛泰坦上的大湖
土星已知有53個衛星,泰坦是最大的一顆。泰坦表面溫度是攝氏零下179度,大氣中完全沒有水氣,主要是氮、甲烷;泰坦地表有大湖,其中可能是液態甲烷、乙烷等。
 
 
 
土星已知有53個衛星,泰坦是最大的一顆,半徑2,576公里,比水星(2,440公里)、月球(1,737公里 )還大。

1997年10月15日,美國太空總署發射卡西尼號(Cassini),探測土星的衛星。2004年6月30日,卡西尼飛行了35億公里,抵達土星,開始執行任務,預定4年。現在它仍在傳送資訊。

卡西尼計畫合計花費32.7億美元,美國負擔26億,歐洲出資6億6,000萬美元。

2004年年底,卡西尼釋放了一個小型探測器,叫海更斯(Huygens),那是歐洲出錢造的,專門探測泰坦。2005年1月14日,海更斯進入泰坦的大氣層,降落地面,傳回的資訊包括大氣組成,以及地表的照片。

話說1977年,美國發射航海家一號,1980年11月抵達土星,是第1個傳回木星、土星衛星資料的太空探測器。那時就發現泰坦表面有濃厚大氣層,因而看不清地面狀況。

現在我們知道,泰坦表面溫度是攝氏零下179度,大氣中完全沒有水氣,主要是氮、甲烷;泰坦地表有大湖,其中可能是液態甲烷、乙烷等。太陽系,除了地球外,只有泰坦是地表有液體的行星。有液體,就可能發生比較複雜的化學反應。因此科學家預期泰坦上有比較複雜的化學物質,甚至有人預期簡單的生命也可能演化出來。

總之,泰坦表面有濃厚的大氣層,地面有大量液體,這兩個因素加起來會造成與地球類似的天氣系統,也會造成類似地球地表的地質變化。例如海更斯降落地點的地形就像是沖積平原,其中還有液體侵蝕出的渠道。

最新的發現是,泰坦南半球第一大湖,安大略湖,湖面在過去4年下降了4.57米;某些地方,湖岸退縮了近10公里。這是卡西尼號以雷達測量的結果。安大略湖的變化,讓學者推測湖裡的液體是純甲烷,因為甲烷比較容易揮發。乙烷較重,不易揮發,不可能在4年內發生那麼大的變化。
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