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非洲椎蟲如何躲過人的免疫系統
椎蟲是原生動物,有許多物種,有些椎蟲能侵襲其他動物,無法感染人類;有些物種卻能躲過人體免疫系統。非洲睡眠症是其中之一,由中間宿主采采蠅傳播。
 
 
 
椎蟲是原生動物,有許多物種,在熱帶地區是許多人畜疾病的病原。有些椎蟲能侵襲其他動物,無法感染人類;有些物種卻能躲過人體免疫系統。非洲睡眠症是其中之一,由中間宿主采采蠅傳播。羅德西亞椎蟲(Trypanosoma brucei rhodesiense)導致急性睡眠症;甘比亞椎蟲(Trypanosoma brucei gambiense)則是慢性睡眠症,因睡眠症而死的人,95%得的是這一種。

10年前的睡眠症大流行,南蘇丹、安哥拉、剛果、烏干達等國超過50萬人感染,死者數以萬計。治療藥物往往無效,或是毒性太強造成死亡;有的人即使病治好了,也有後遺症-神經損傷。

其實人血液中的高密度脂蛋白(HDL,所謂「好的膽固醇」),有一種叫做TLF–1的脂蛋白,含有兩個只有靈長類才有的蛋白質。它們在HDL的脂肪環境中,是對付椎蟲的特效藥。不過,它們對羅德西亞椎蟲、甘比亞椎蟲完全無效:前者已演化出專門對付TLF–1的蛋白質;至於後者,就不清楚了。

最近一個國際團隊發現了甘比亞椎蟲的祕密。原來牠們的TLF–1受體因基因突變而不容易與TLF–1結合,進入身體的TLF–1因而大幅下降。

那麼椎蟲體表為什麼會有TLF–1受體呢?嚴格說來,那不應叫做TLF–1受體,因為它們是演化出來攝取特定養料用的。人體演化出TLF–1,無異利用這道門戶進行「木馬屠城」的陰謀。看來甘比亞椎蟲識破了這一詭計,乾脆把門關了。
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