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暗黑的運動禁藥——紅血球生成素

紅血球生成素(erythropoietin, EPO),這個刺激骨髓製造紅血球、增加血液含氧量的賀爾蒙,低調得不得了。卻因為能夠增加肌耐力,以運動禁藥的身份,在1990年代躍上大眾關注的舞台。
 
 
紅血球生成素(erythropoietin, EPO)能夠刺激紅血球的產生,進而提升運動競賽所需要的肌耐力。
(圖片來源:李男設計)
▲紅血球生成素(erythropoietin, EPO)能夠刺激紅血球的產生,進而提升運動競賽所需要的肌耐力。 (圖片來源:李男設計)
今年5月底,美國賓州大學的研究人員帶著一批小鼠登聖母峰,目的是研究身體受到刺激、開始分泌較多紅血球生成素(erythropoietin, EPO)的過程。

紅血球生成素是腎臟分泌的荷爾蒙,能刺激骨髓製造紅血球,使血液中的紅血球數量增加。血液中的紅血球數量增加,等於血液的帶氧量增加。在高原地區生活一段時間,身體會釋放較多的紅血球生成素。這是身體的自然反應,是一種生物適應。

了解紅血球生成素的功能之後,腦筋動得快的人,很快就想到運動員可以用紅血球生成素增加血液的帶氧量,也就是增加身體的耐力。運動員可以算準時間,比賽前到高原受訓,也可以注射紅血球生成素。可是注射紅血球生成素有被抓到的可能,2004年雅典奧運使用的尿液檢查,可以分辨運動員體內的紅血球生成素是身體自然產生的,還是外來的。

因此,要是能使身體主動釋出較多的紅血球生成素,提高血液的帶氧量,那有多好?最安全的辦法是利用基因工程技術,使身體自動釋出更多的紅血球生成素,就不怕被抓包了。這種技術是不是已經問世,我們不知道。但是科學家希望,研究身體在高山地區的自然反應,得到足夠的知識之後,就可能設計出偵查的方法,看運動員是不是以基因工程技術改變了身體的生理狀態。

過去運動員為了提升血液的帶氧量,用過一個比較笨的方法,就是事先抽血,到比賽前再輸回體內。那樣等於為身體增加了一些紅血球,也就是提升了血液的帶氧量。體育界認為這種做法是作弊,理由不只是這樣做影響比賽的公平,同時還因為這樣做有風險。

運動員無論輸血,還是注射紅血球生成素,都在冒同樣的風險:血液的黏稠度會增加,因為血液中的紅血球增加了。血液變得黏稠之後,堵塞微血管的機率就會增加,等於提升了中風與心臟病發的風險。而且對於參與長時間運動項目的運動員,身體脫水是最大的健康風險。身體最大的水源就是血液,注射紅血球生成素,會使血液黏稠,降低含水量。在比賽中,一旦身體逐漸消耗血液中的水,後果就難以預料了。

過去十多年,有近20位職業運動員(自行車賽選手)在睡眠中猝死,疑似與使用紅血球生成素有關。注射紅血球生成素還可能引起身體的免疫反應,攻擊紅血球生成素,身體的正常機能也受到影響。
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