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騙過蚊子的嗅覺系統 驅蚊劑一直在演變

驅蚊劑的世界一直在演變!科學家在二次世界大戰研發出的「避蚊胺」,是世界上最熱門的驅蚊劑,它不僅能夠騙過蚊子靈敏的嗅覺細胞,也能讓其他吸血的小昆蟲繞道而行。但現在,科學家們發現了效力更強的驅蚊劑,要去改善貧窮國家的瘧疾威脅。
 
 
人類汗液中的芳甜分子讓蚊子找上門,而透過騙過蚊子的嗅覺系統,驅蚊劑讓蚊子不再來。
▲人類汗液中的芳甜分子讓蚊子找上門,而透過騙過蚊子的嗅覺系統,驅蚊劑讓蚊子不再來。
現在世上最流行的驅蚊劑是避蚊胺(DEET,學名二乙基間苯胺),其實避蚊胺不只可以驅蚊子,還可以驅趕其他吸人血的昆蟲。避蚊胺是美國政府僱用的科學家在1946年發明的。二次世界大戰期間,美軍在東南亞(熱帶)作戰吃足了苦頭,才產生研發驅蚊劑的需求。1957年,避蚊胺開放民間生產、使用。

不過,科學家直到最近才弄清楚避蚊胺的驅蚊原理。原來人體會吸引蚊子前來吸血,是汗液中芳甜分子的作用,那些分子讓蚊子知道人就在附近。蚊子的嗅覺系統有專門的受體偵測那些分子,而避蚊胺可以使蚊子偵測不到那些分子。(人呼出的CO2,也可以讓蚊子知道附近有人,不過避蚊胺不會影響蚊子偵測CO2的受體。)
由於瘧疾仍然是貧窮國家的公衛威脅,美國農業部的蚊蠅研究小組,最近已著手尋找替代避蚊胺的驅蚊劑,部分研究經費來自國防部。當年美國科學家花了近10年,才從4萬種化學分子中篩選出避蚊胺。現在科學家利用計算機篩選有潛力的分子,幾個月就能過濾幾千種。他們把焦點放在與胡椒的活性成分相關的分子群,從2,000種分子中過濾出34種,再進行實驗,結果發現其中23種效力比避蚊胺還高。例如避蚊胺的驅蚊效果只能維持17.5天,有些新篩選出的分子可以維持1個月以上,最長可達73天。
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