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減重可以降低脂肪細胞數量?

脂肪細胞越多、體積越大,人的體脂肪就會越高。不幸的是,人的脂肪細胞數量在青春期就固定了。因此,目前減重策略都只是減少脂肪細胞的體積而已,脂肪細胞數量不會改變。
 
 
剔除脂質的黃色脂肪組織切片
▲剔除脂質的黃色脂肪組織切片

 
體重過重與心血管疾病及代謝疾病(如第二型糖尿病)都有密切關係,是重大的健康威脅。可是在許多國家,體重過重的人越來越多。3年前,美國有個研究團隊預測,按目前觀察到的趨勢,美國人出生時與年老後的預期餘命,將在2050年之前停止上升。美國人的平均壽命,到那時可能會開始不增反退。

可是,我們對於人體內的脂肪量由哪些因素決定,仍然不十分清楚。理論上,脂肪細胞(adipocytes)的體積增大、數量增多都能增加體內的脂肪量。而科學家早就知道,人體脂肪細胞的體積與體內脂肪量有正相關,因而相信那是讓脂肪在體內堆積最重要的機制。

最近,一個瑞典研究團隊證實了:人體內的皮下脂肪(占體內脂肪總量的80%)、內臟脂肪(與體重過重導致的代謝異常有關)的脂肪細胞體積,與體內脂肪量有正相關。同時,他們卻發現脂肪細胞的體積與體內脂肪量的關係,並不是線性的。換言之,體內脂肪的總量不完全由脂肪細胞的體積決定;脂肪細胞的數量也是關鍵。

脂肪細胞在童年與青春期在體內不斷增加,是決定體內脂肪存量的主要因子。至於成人體內脂肪細胞的數量動態,還沒有可靠的資料。瑞典團隊提出的數據顯示:成人無論胖瘦,體內脂肪細胞的數量終生不變。採取極端減重措施的人,例如縮胃手術,即使能達成減重目標,體內脂肪細胞的數量仍然不變,只是體積縮小了。另一方面,刻意增加體重的人,增加的也是脂肪細胞的體積,而不是數量。原來成人體內的脂肪細胞數量是恆定的。

此外,瑞典團隊還發現:成人無論胖瘦、年齡,體內脂肪細胞的更新率,每年都維持在8.4%左右。也就是說,成人體內的脂肪細胞一直在新陳代謝中。

總之,體內的脂肪細胞數量,在童年、青春期就定下了。由於參與這個瑞典研究的胖子,不是成年後才胖起來的,而是從小就比其他孩子胖,研究人員發現,他們體內脂肪細胞大量增生的時期,無論開始還是結束,都比其他孩子早。

這個研究顯示,身體裡有個控制脂肪細胞數量的機制。弄清楚這個機制後,不但可能發展新奇的減重方式,還能回答一些老問題,例如「抽脂」之後,那些脂肪細胞是不是還會長回來?
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