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新的界面活性劑

油與水有不同的性質,在正常情況下不會混合。但是利用界面活性劑就可以讓油與水混合,形成乳化液體。究竟什麼是界面活性劑?
 
 
 
油與水有不同的性質,在正常情況下不會混合。但是利用界面活性劑就可以讓油與水混合,形成乳化液體。什麼是界面活性劑?

界面活性劑是一類化學分子,每個分子的結構有兩個部分,一個是親水的部分,另一個是疏水的部分。親水的部分可與水分子結合,疏水的部分則可以與油分子結合,有了這類分子為媒介,油與水就可混合形成乳化狀液體。

其實界面活性劑是我們日常生活不可或缺的東西,例如肥皂。要是我們手上沾了油污,因為油與水沒有親和性,用水洗不掉。用肥皂,就能讓水把油污洗掉。衣服髒了,沾在衣服上的污漬以油性物質居多。洗衣服時,在水中加入洗衣粉當成水與油污間的媒介,疏水的部分抓住油性髒污,親水的部分則在水中,接著利用外力攪拌,讓疏水的部分把油性髒污從纖維上拉起。牙膏、肥皂、洗面霜(乳)、洗衣粉(精)、洗碗精、浴廁清潔劑等,都是界面活性劑在發揮作用。

但是,這些傳統的界面活性劑作用後,形成的乳化液體無法用簡單的方法使油與水分離開,除非加入其他的化學物質,例如酸。這種方法昂貴、骯髒、又危險。海岸受到大規模原油污染後,最大的困難不只是把油污去掉,還包括清理去掉油污後的產物。

現在,加拿大安大略省女王大學(Queen's University)的一個研究團隊,研發了一種新型的界面活性劑,不但可以結合油與水,還能以簡單的方法使油與水分開。只要把二氧化碳吹到含有這種分子的水裡,就能讓這種分子轉化成界面活性劑,去結合油與水;再把空氣吹入油水結合後的乳化液中,油與水就能分開。

這樣的界面活性劑用來清理油污,方便很多,而且省水。此外,還有其他的用途,例如輸送原油(把原油與水混合後,比較容易以油管輸送),而經濟價值最高的應用方式,就是開採過去不方便開採的原油。更妙的是,大量使用這種界面活性劑對環境的衝擊並不大。因為這種化學物質暴露在空氣中之後,就失去活性,很容易分解。
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