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南極西部冰單融解的後果

在冰河時代,地球上的水大量凍結在陸地上,海平面因而下降,平均降幅達130米。全球暖化的後果之一,是陸地上的冰單融解。冰融的水流入海洋,海平面就上升了。
 
 
 
全球暖化的後果之一,是陸地上的冰單(ice alone)融解。冰融的水流入海洋,海平面就上升了。在冰河時代,地球上的水大量凍結在陸地上,海平面因而下降,平均降幅達130米。

現在南極大陸上的冰山高達幾千米。南極西部,有些冰單由陸地延伸到海上,叫做冰棚(ice shelf,或譯冰架),專家認為特別不穩定。許多人擔心,大氣升溫使南極的冰棚崩解,大量碎冰漂流到溫暖海域化為水,造成海平面上升。學者研究南極西部冰棚的歷史,發現那些冰棚在過去崩解過。聯合國的專家小組估計,那些冰棚要是崩解,全球海平面平均會上升5米。那可是不得了的大災難。

現在,英國布里斯托大學的班伯(Jonathan Bamber)重新估算了這個情節,認為過去的估計值太高了,他的團隊得到的結果是3.3米。這一次,他們把所有的新資訊都考慮進去,包括南極西部的地形特徵及冰棚的分布情形。

前面說過,冰棚是陸地冰單的延伸。在陸海邊界上,冰仍然壓在陸地岩盤上;從那兒起,冰開始壓在海水中的岩床上。海水侵蝕海床冰層底部,會使那兒的冰失去著力點。因此,冰棚就成為固定冰單的重要結構。如果海水水溫上升,擴大侵蝕了冰層底部與海床間的空隙,並向冰棚底面侵蝕,冰棚底部就可能變得滑溜、撐不住。結果,陸地上的冰單向海裡衝去,向溫帶漂流,融解後導致海平面上升。

專家估計,這個可能情節的最終結果很複雜,因為地球重力的分布及地軸自轉的方式都可能改變。因此世界各海域的海平面上升幅度也不同,例如南印度洋的海面上升幅度,會比平均幅度高0.4米。
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