首頁 > 瘧原蟲的來歷
:::
瘧原蟲的來歷
瘧疾是最古老的人類疾病,病原是瘧原蟲。瘧原蟲屬有4個物種會使人類感染瘧疾:惡性瘧、三日瘧、間日瘧及卵形瘧原蟲。惡性瘧疾與愛滋病一樣,都是從黑猩猩感染的疾病。
 
 
 
瘧疾是最古老的人類疾病,病原是一種原生動物,不是病毒、細菌或真菌。瘧原蟲的生活史相當複雜,進入人體後,瘧原蟲會進入肝細胞休眠或繁殖。然後肝細胞破裂,釋放出裂殖子,侵入紅血球。裂殖子在紅血球內以血紅素維生,分裂繁殖,最後把紅血球漲破。裂殖子侵入紅血球,是依賴紅血球細胞膜的表面抗原。

瘧原蟲屬有4個物種會使人類感染瘧疾:惡性瘧、三日瘧、間日瘧及卵形瘧原蟲。瘧原蟲屬的其他物種會感染其他動物,例如其他靈長類、囓齒類,還有鳥類及爬行類。

1920年,德國原生動物專家萊肯諾(Eduard Reichenow)宣布,在黑猩猩血液裡發現了人類惡性瘧瘧原蟲。但是他以這種瘧原蟲感染其他黑猩猩的實驗,總是不成功。後來有兩位英國科學家從感染了這種瘧原蟲的黑猩猩抽血,注入自己體內,也沒有發病。因此他們認為萊肯諾發現的瘧原蟲,不是人類惡性瘧瘧原蟲,為牠取名為萊肯諾瘧原蟲(P. reichenowi)。

這個往事提醒我們,萊肯諾瘧原蟲與人類惡性瘧瘧原蟲非常相似。然而牠們的相似性,究竟是同源(homology)還是趨同演化的結果?如果是同源,到底是兄弟還是父子? 有人根據那一個萊肯諾瘧原蟲的標本,推測人與黑猩猩身上的瘧原蟲,是在人-猿分化後才分別演化。也就是說,現在觀察到的兩者差異,都是在最近600萬年演化出來的。

最近有個國際研究團隊,其中包括非洲本土科學家,利用基因組資料,判定惡性瘧瘧原蟲是從萊肯諾瘧原蟲演化而來的。過去科學家只有1個萊肯諾瘧原蟲的標本,而他們在西非卡麥隆、象牙海岸兩國,從黑猩猩身上採集到了8個萊肯諾瘧原蟲的新品種,因此一共有9個品種可供分析。比較牠們與人類惡性瘧瘧原蟲的133個品種,發現萊肯諾瘧原蟲的地理分布較廣、基因組的分歧程度較大。因此萊肯諾瘧原蟲是比較古老的瘧原蟲,而且是人類惡性瘧瘧原蟲的祖先。

換言之,惡性瘧疾與愛滋病一樣,都是人類從黑猩猩感染的疾病。至於人類惡性瘧瘧原蟲出現的時間,大概是300~200萬年前,人類紅血球細胞表面抗原發生了突變之後。那次紅血球表面抗原突變,保護人類的紅血球不致遭到萊肯諾瘧原蟲侵入。哪裡知道,新的紅血球表面抗原,卻成為人類惡性瘧瘧原蟲的入侵管道。

既然萊肯諾瘧原蟲是人類惡性瘧瘧原蟲的祖先,也許可以用萊肯諾瘧原蟲製造對付人類惡性瘧的疫苗,就像以牛痘製造對付天花的疫苗一樣。這樣的疫苗會很安全,因為萊肯諾瘧原蟲本來就對人無害。
推薦文章

TOP