凍乾疫苗

 
2017/01/03 王道還 | 生物人類學者(已退休)
人類乳突狀病毒(HPV)疫苗
  • 人類乳突狀病毒(HPV)疫苗
 
去年春天,大陸爆發了大宗違規疫苗案,引起大眾的恐慌與憤怒。所謂「違規疫苗」,指沒有依規定冷藏的疫苗。疫苗對溫度十分敏感,從離開生產地的那一刻,直到注射前,都必須置於低溫環境中,其間的環節包括運送與儲存。不按規定冷藏,疫苗就會失效。

全世界只有少數專門生產疫苗的工廠,早就建立了長途運送疫苗的規範以及專門設備。但是符合規範的運輸、儲存設備需要投入巨資,維持穩定的低溫環境還要消耗大量能源。而最需要疫苗的第三世界缺乏資金與相關的基礎建設,因此開發替代方案是當務之急。

美國麻省理工學院(MIT)生物工程系的團隊開發了一種凍乾技術,在常溫下就可生產有用的生物分子。這個技術的要旨在於:不需借助活細胞,而是把活細胞內的轉錄與轉譯機器分離出來在細胞外運作。更重要的是,整個化學反應可以「凍乾」,在常溫下儲存、運送,等到適當時機再解凍。解凍的方法很簡單:加水就成了。

研究人員已經用這個技術開發出試劑,偵測伊波拉病毒、茲卡病毒,迅速、便宜、又可靠。最近他們展示了這個技術的潛力,生產抗細菌的分子、對付癌細胞的抗體,以及白喉疫苗。其中白喉疫苗最值得注意,第一,全世界的白喉患者8到9成生活在開發中國家。第二,白喉疫苗對於溫度特別敏感。結果,凍乾白喉疫苗解凍後,能生產足夠的白喉類毒素抗原。研究人員再以免疫吸附法(ELISA)證實那些抗原能與抗體結合,表示那些抗原蛋白質有正確的構形。

參考資料
  1. Rehydration therapy, The Economist, September 24th-30th, 2016, pp.75-76.
 
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