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三萬年沉睡種子

2015/10/22
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許多植物都使用種子來繁衍下一代,有的會開花結果,例如我們熟悉的櫻花、蘋果等等。其他像松樹、杉樹等,則是不會開花的種子植物。種子的型態和樣式非常多,有些植物的種子在理想條件下,妥善保存數十年還能發芽。但是植物的種子有沒有保存的最長年限呢?是兩千年、一萬年、或者是三萬年?請聽以下的科學三分鐘。

種子是植物用來繁殖的組織,通常由胚和胚乳兩個部份所組成。如果我們把種子比喻為一顆雞蛋,胚就相當於雞蛋裡的胚胎,日後可以發育成一株完整的植物;而胚乳則像是蛋黃,提供發育時所需要的養分。

許多植物的種子具備營養價值,成為動物的食物。最顯著的例子就是我們人類,不論是亞洲文化圈的主食稻米、或歐洲的主食小麥,人類的糧食作物,全都是植物的種子;由於種子便於保存的特性,人們還能將多餘的種子儲存起來,作為存糧或播種之用。

許多動物也跟人類一樣,有儲藏植物種子的習慣,例如許多的松鼠,會把堅果類的種子埋藏在地下或巢穴裡,作為備用的糧食;當牠們因為遷徙等因素而沒有將種子取出,幾年後,只要週遭的環境適宜,被埋藏的種子往往會發芽,茁壯成一棵新的樹木。

種子究竟可以儲存多久而不喪失發芽的能力呢?這個問題的答案,隨著科學界的新發現而日新月異。二十世紀末,科學家首度發現,蓮花種子歷經千年後依然能夠發芽;而在2005年,更成功讓一顆兩千年前的椰棗種子成功發芽。那麼,有種子可以保存萬年以上,而能夠發芽嗎?

答案是肯定的!俄羅斯科學家在三十八公尺深的西伯利亞凍土地底,發現被埋藏的柳葉蠅子草(Silene stenophylla)種子,同一地點也發現松鼠的化石,因此可能是松鼠窩;這些種子一直保存在攝氏負七度的狀態下,年代推測約有三萬一千八百年。科學家成功讓這些種子發芽,並且發現成長後的柳葉蠅子草,在形體上與今天同樣的植物有一點差異。

這項發現,說明了永久凍土可能蘊含了許多被認為已經滅絕的植物種子,提供我們關於久遠年代的生態學資料,可說是大自然所設置的「時間膠囊」。

但近年來隨著全球暖化,極地的永久凍土層很有可能逐漸融化,不僅衝擊了全球的氣候,也勢必會影響許多保存在凍土層裡的無價之寶。

今天的科學關鍵字,就是

古老種子 Silene stenophylla

關心這個議題的聽眾,歡迎透過關鍵字,進一步查詢或做延伸閱讀。

【本單元由行政院國家科學委員會補助製播】
2012-03-18 16:55:00播出


 
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