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女性科學家:吳健雄
2015/10/22
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2012年5月31號,是科學界值得紀念的日子。因為這一天,是二十世紀最偉大的華裔女性物理學家吳健雄女士100歲的誕辰。雖然吳女士已在1997年辭世,但是由楊振寧、李政道、丁肇中、李遠哲四位諾貝爾獎得主共同發起的吳健雄學術基金會,依然持續發揮影響力,推廣科學教育。為什麼吳健雄女士的成就,會受到如此廣泛的重視呢?請聽以下的科學三分鐘。

吳健雄女士有個稱號,叫做「中國的居禮夫人」。的確,她也是目前為止最接近諾貝爾獎的華人女性。雖然未能得獎,卻早已贏得包括以色列沃夫獎在內的殊榮,也成為美國物理學會史上第一位女性會長。說到吳健雄與諾貝爾獎的關係,可以從一個有趣的問題談起:

那就是您覺得,在這個世界上,是左手多,還是右手多呢?

一般人的想法,一定是「一樣多」,或是「幾乎一樣多」。諾貝爾物理學獎得主楊振寧,在他的得獎致詞中說:「左右對稱,是與人類文明一樣古老的觀念。自然界是否具有這樣一種對稱性,過去的哲學家們一直爭論不休……然而,物理定律過去卻一直顯示出左右之間的完全對稱性。」

這個左右對稱的觀念,卻因為楊振寧和李政道共同發表的論文,受到了挑戰。可是,理論必須靠實驗來印證,主導這個實驗的是誰呢?就是偉大的實驗物理學家吳健雄。她所作的著名實驗,則是鈷-60原子核的 β(Beta)衰變實驗。

您剛才聽到兩個專有名詞,其實都不難。所謂鈷-60,您對它的印象可能是在醫院裡面,鈷-60是一種放射性同位素,可以用在治療癌症。而 β(Beta)衰變,跟我們在國中學到的,核能發電會放射出阿爾發射線、貝他射線有關,鈷-60的 β(Beta)衰變,就會放出貝他射線,也就是放射出高能的電子。

吳健雄的實驗,簡單來說,就是在溫度非常低的環境下,準備兩套裝置,其中一套,讓鈷-60的原子核,它的自旋方向是轉向左旋,另一套是轉向右旋;這就像是照鏡子,其中一套裝置在鏡子裡的倒影,就等於是另外一套。結果發現一套裝置會放射電子,另一套完全不會,兩者是不對稱的。這個實驗非常轟動,當時登上紐約時報的頭版;也證明了楊振寧和李政道的理論,兩人隨後獲得1957年的諾貝爾獎。

吳健雄曾經說過:「中國學生多沒有動手的機會與習慣,不像美國學生,在一般家庭中,往往都有個簡單的修理間,你可以動手去做,在實驗室中動起手來,心理就不會害怕。」所以,吳健雄鼓勵年輕學生勇於動手做,她自己就是最好的例子,藉著實驗,成為眾多諾貝爾獎得主推崇的傳奇。

您可以搜尋關鍵字:吳健雄學術基金會,進一步了解這位傑出科學家的生平與成就。

【本單元由行政院國家科學委員會補助製播】
2012-06-10 16:55:00播出
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