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人工培養精子
2015/10/22
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近年來,隨著環境與生活型態的改變,人類不孕的比例逐漸上升。其中男性不孕症常見的原因之一,就是精子數量不足。這類疾病,未來也許有了轉機。根據德國與以色列科學家發表的結果,他們已經首度利用老鼠的生殖母細胞,培養出老鼠精子。將來或許能夠培養人類精子,達成人們生兒育女的願望。

造成男性精子數量過少的原因,目前尚未完全釐清,已知男性精子品質和活動力,會受到年齡、工作壓力、環境毒素等因素的影響。根據醫學報導,全球成年男性的精子數目,十年來呈現顯著下降。因此,科學家已經開始嘗試以人工方式培養精子。

根據德國和以色列科學家施拉特、胡列海爾…等人,在學術期刊Asian Journal of Andrology發表的結果,他們從老鼠的睪丸裏取出尚未分化的生殖母細胞來培養,同時,在培養基裡模擬睪丸的環境,成功地在老鼠體外,培養出一批具有活動力的老鼠精子。實驗成功的關鍵之一,是這些老鼠的生殖母細胞,都是具有分化能力的「幹細胞」。

我們的身體裡,有好幾千種不同功能的細胞,例如紅血球負責運輸氧氣,神經細胞負責聯繫傳遞身體各處訊息。但是,各種細胞之間卻無法彼此轉換,例如心臟細胞就不能變成腎臟細胞,那是因為在胚胎發育的過程中,這些細胞為了朝特定的功能發展,在基因組上已經做出不可逆的表現,喪失了變成其他細胞的能力。這個過程,就叫做「分化」。

而所謂的幹細胞,就是尚未經歷分化的細胞。由於幹細胞具有完整的基因,具備分化成其他細胞的能力;科學家就是利用幹細胞,誘導它們發育成老鼠的精子細胞。而老鼠的細胞實驗成功,則表示以人工方式培養人類精子,或許可以實現。

這項技術,並不是人工製造精子,而是用患者本人的生殖母細胞培養出精子,在科學倫理上的疑慮比較小。不過在可預見的將來,改善環境,讓人類自然地生育,仍然是更健康、也更有效率的選擇。

今天的科學關鍵字,就是

幹細胞 stem cells

關心這個議題的聽眾,也可以透過關鍵字,進一步查詢或做延伸閱讀。

【本單元由行政院國家科學委員會補助製播】
2012-02-05 16:55:00播出

 
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