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分子剪刀安全嗎?
「分子剪刀」(CRISPR)是細菌演化出來對付病毒的機制,根據那個機制開發出的技術用來修改(編輯)基因組,精確、省時又省錢,現在CRISPR是非常熱門的研究與生財工具。
 
 
 

現在CRISPR是非常熱門的研究與生財工具,三不五時媒體就會報導「分子剪刀」、「基因組編輯」技術的實驗成果或應用機會,甚至臨床試驗。CRISPR是細菌演化出來對付病毒的機制,根據那個機制開發出的技術用來修改(編輯)基因組,精確、省時又省錢。

 

對於一些已知是由一個基因造成的疾病,例如杭丁頓氏症,CRISPR的受惠者不只是病人本人,還可能包括他的子孫。據說中國已有癌症醫院使用基於CRISPR的免疫療法─以CRISPR修飾食道癌病人的免疫細胞,再送回病人體內。開發CRISPR的研究機構也紛紛成立以開發應用產品為目的的公司─用不著說,最終是為了營利。

張鋒以CRISPR∕Cas9基因組編輯技術的研究貢獻獲得2016年唐獎生技醫藥獎。(圖片來源:http://www.tang-prize.org/owner_detail.php?cat=11&id=472)
▲張鋒以CRISPR∕Cas9基因組編輯技術的研究貢獻獲得2016年唐獎生技醫藥獎。(圖片來源:http://www.tang-prize.org/owner_detail.php?cat=11&id=472)
不過,7月底發表的一篇實驗報告卻為熱心的投資大眾澆了一盆冷水。原來研究人員發現,CRISPR分子剪刀會擾動非目標區,刪除一些DNA片段或重組,那些片段可能包括100個核苷酸以上或幾千個。看來這把分子剪刀並不如預期的精確。由於先前的研究已經指出CRISPR基因編輯技術有致癌疑慮,這篇論文無異雪上加霜,一些打著基因編輯旗號的生技公司,股價應聲暴跌。

 

《經濟學人》的評論倒比較平實,指出創新技術問世初期總不免遭遇重重險阻,時間才是終極考驗。就CRISPR技術而言,那篇論文所使用的方法,內行人早就知道並不可靠。CRISPR技術的開發正值現在進行式,各大研究機構以及生技公司都在苦練獨門祕訣。發現某一條路行不通,反而是創新的動機,必須另闢蹊徑的訊號。

 

7月底,英國一個生物倫理委員會發表報告,指出以基因工程技術修飾人類的生殖細胞或胚胎,未必違反倫理原則。那是因為現有的技術已有阻卻有害基因遺傳後代的潛力,若繼續改善下去,倫理學家認為需要擔心的不再是個人福祉,而是社會的公平、正義─新技術究竟是擴大了還是縮小了人間的不平等?

 

用不著說,在答覆那個問題之前,我們必須確定:任何基因編輯技術都是安全的。

 

參考資料

  1. Cutting to the truth. The Economist, July 21st-27th 2018, p 64.

 

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