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土衛泰坦的湖

102/08/19 瀏覽次數 13021
1997年10月15日清晨,載著海更斯號探測艇的卡西尼號太空船在美國甘迺迪太空中心升空。2004年暑假,它們終於進入土星軌道。2004年12月,海更斯號探測艇與卡西尼號分離;2005年1月,它墜入土星最大衛星泰坦的濃密大氣中,14日降落泰坦表面,一路蒐集了許多資料傳回卡西尼號。海更斯號探測艇重319公斤,由歐洲太空總署設計、製造,而由美國太空總署製造的卡西尼號繼續環繞土星,進行預定4年的探測任務。兩年來,卡西尼號已傳回了大量資料。

最新的雷達照片顯示泰坦上有液態碳氫化合物的湖,這是第一次在地球以外的行星上發現大量的液體。那些湖位於泰坦的北極區,寬1~32公里,長可達90公里。由於泰坦的地表溫度可能低至攝氏零下180度,液態水不可能存在,湖裡的液體可能是甲烷,也許還有乙烷。甲烷的熔點是攝氏零下182.5度,在攝氏零下161.6度汽化。

在泰坦的濃密大氣中,甲烷占5%。數百萬年來,陽光不斷破壞那些甲烷,可是甲烷比率仍然不變。科學家早就在猜測泰坦大氣中的甲烷是怎麼補充的,有人推斷泰坦表面可能有甲烷海洋。卡西尼號傳回的照片否定了這個猜測,但是今年7月22日傳回的照片,顯示泰坦上至少有許多湖。科學家甚至辨識出一些湖有多重湖岸,表示湖的面積一直在縮小。照片上還有一些跡象,可以解釋為風正在液體表面上吹波助瀾。此外,在泰坦北極地區出現甲烷湖,也符合科學家的預測:泰坦兩極地區的地面溫度比其他地區稍低。

今年10月卡西尼號會再度飛越北極區,屆時傳回的照片必然能提供更進一步的資訊。至於南極地區,在去年6月底傳回的照片中也有類似湖的地形,面積大約相當於半個台灣;下一次飛越南極,要到2008年。
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